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  阿纳卡斯蒂亚河从华盛顿特区中心地带流过,河中的鱼却无法享受畅游的乐趣,因为阿纳卡斯蒂亚河已被染料、塑料、沥青和农药的分子残留物所污染。最近的检测表明,河中超过68%的褐色大头鲶(brownbullheadcatfish)都患上了肝癌。一些野生动物协会官员建议,凡是从该河中捕获的鱼,都应投回河中,不可食用,并且禁止人们在河中游泳。

  阿纳卡斯蒂亚河只是美国数十条受严重污染河流中的一条。单是纺织业每年排入这些河流中的废水就达530亿加仑(2006亿升),这些废水中充满了活性染料和其他有害化学物质。目前,在美国饮用水中也发现了一些新种类的污染物:微量药物、除草剂、化妆品和避孕激素。这些污染物的数量常常微不足道——含量为十亿分之几或万亿分之几(十亿分之一大约相当于将一克盐溶解于一游泳池的水中)。然而,科学家们认的,有些污染物的含量哪怕微乎其微,也可能破坏人类发育过程中的生理生化状态,而这种生化状态与人类的行为、智力、免疫力和生殖能力有着密切的关系。

  值得庆幸的是,问题有了解决的希望。在过去10年间,新兴绿色化学领域的研究人员,在开始设计化工产品和工艺流程时就将危险物质排除在外。这些科学家已经研制出更安全的替代物,取代有害的涂料和塑料,并且开发了一些新的制造技术,以减少进入环境的污染物。正如美国化学学会绿色化学研究所介绍的那样,该所的基本原则是:“与其亡羊补牢,不如防患于未然。”然而,作为这种努力的一部分,科研人员也找到了一些经济有效的方法,有望清除废水中的许多持久性污染物。

  作为这种努力的一个实例,美国卡内基-梅隆大学绿色氧化物化学研究所(本文作者之一柯林斯是该研究所的董事)的科研人员,已经研制出一组设计的催化剂分子,称为TAL——四氨基大环配位体。TAL能与过氧化氢和其他氧化剂一道协同作战,强效分解各种各样难于处理的污染物。TAL通过模仿人体内的酶来完成这一任务,这些酶经过长时间的演变已能清除一些有毒化合物。在实验室和现场试验中,TAL已被证明能够清除危险的农药、染料和其他污染物,极大消除造纸厂排放废水的臭味和颜色,并可消灭类似于致命的炭疽菌株的细菌芽孢。如果广泛采用TAL,就能节省数百万美元的净化费用。此外,这一研究表明,绿色化学能够减少传统化学造成的环境损害。

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